引言

本書雖分上下兩卷,原來也只是一部。《編年紀》引言中曾提及過:《厄斯德拉》最初大概與《編年紀》共為一書,同出於一位編輯者。因為本書中間有「乃赫米雅言行錄」一語(厄下1:1),古人遂在此處,將本書分為上下兩卷。下卷按「拉丁通行本」稱為《厄斯德拉下》,但近代各譯本多稱為《乃赫米雅》。

本書上下兩卷,是記述猶太人由充軍回國後約一百年的復興史;敘述當時選民的社會情形和宗教狀況,以及厄斯德拉乃赫米雅兩位大領袖所倡導的革新運動。不過所記述的,只是幾件重要的大事而已。上卷前編記述波斯居魯士,於公元前538年出了一道解放選民的上諭(亦見編下36:22,23),因此上諭,達味的後裔則魯巴貝耳,得率領人民、司祭和肋未人,首先起程回國。他們一回來,即着手重修聖殿。當時有兩位先知,名叫哈蓋匝加利亞,鼓勵人民排除萬難,重修聖殿。重建聖殿的工程,終於516年完成(厄上1-6章)。後編記述一位叫厄斯德拉的司祭兼經師,奉阿塔薛西斯王的命令,二次率領人民回耶路撒冷的事。他在京進行了宗教革新運動,且為保持純正的信仰,解除了以色列人與異族所結的婚姻(厄上7-10章)。下卷記述乃赫米雅耶路撒冷,作猶大省長的事:他先修築了京的城牆,以後整頓了政風,然後同厄斯德拉一起提倡道德,實行宗教改革,恢復昔日梅瑟西乃山與天主所立的盟約(厄下)。

近代一般學者,以為本書作者記述兩位偉大領袖所行的豐功偉業,並未按歷史的先後次序。大約乃赫米雅回國在先(公元前445年),而厄斯德拉回國在後(427-426年)。不過誰先誰後的問題,對本書的內容無關重要。

本書為明瞭充軍後革新的猶太教,以及當時猶太人的信仰、道德和社會的生活狀況,是十分重要的史料。在受了天主極重的懲罰——充軍後,又因天主的仁慈獲得了解放的以色列人,一反過去崇拜邪神的惡習,只一心事奉上主為唯一的天主,且奉盟約的法律作為生活的準則。所以當時的猶太人,雖沒有獨立的國家,也享不到政治的自由,但為堅持自己為天主的選民,為保存宗教的純正信仰,卻有一種非凡的力量。